El imperioso señor retratado al óleo es Manuel Bárcena y Franco, primer Conde de Torrecedeira, figura clave en la historia industrial de Vigo y fundador, en 1880, como alcalde de la ciudad, de la Caja de Municipal de Ahorros y Monte de Piedad.


En el último tercio del Siglo XIX, atravesando Vigo por una de sus mejores etapas de expansión, con la potente industria conservera a pleno rendimiento y teniendo lugar un gran auge de la construcción, no eran vehículos Citroën y Peugeot lo que se exportaba con destino a los mercados europeos y mediterráneos, sino sardinas en lata y también ganado vacuno que se embarcaba hacia Inglaterra, con la que la ciudad mantenía fuertes vínculos. 

A Vigo llegaba por mar maquinaria de aquel país; las flotas de guerra británicas recalaban con frecuencia en el puerto; y la presencia de los empleados de la Eastern Telegaph Company, más conocida por Cable Inglés, se dejaba sentir en la vida social viguesa. Pero además - es un hecho bastante desconocido - una de las empresas más rentables de aquellos tiempos era la exportación de ganado a Inglaterra.

Entre los años 1865 y 1886 salieron con destino a las Islas Británicas nada menos que 93.000 cabezas de vacuno para dedicar a carne, lo que se traduce en una media de casi 4.500 reses anuales. Su punto culminante lo alcanzaron estas remesas en el año 1882, en el que fueron embarcadas 9.000 ejemplares de la raza rubia gallega.
 
El ganado entraba por el Calvario y era conducido, como si de una cañada se tratase, por las actuales calles Urzáiz y Colón abajo, vías urbanas recién abiertas en las cuales se encontraban en construcción los magníficos edificios de cantería cuyas fachadas contemplamos hoy.
 
El artífice de aquellos envíos de ganado era el acaudalado comerciante Manuel Bárcena y Franco, a la sazón alcalde de Vigo, que tenía banca propia y una importante fábrica de curtidos.
 
Desde la alcaldía, Manuel Bárcena promovió en 1880 la creación de la Caja Municipal de Ahorros y Monte de Piedad, construyendo a sus expensas el primer edificio que le sirvió de sede, en Policarpo Sanz esquina Velázquez Moreno - el que fue Centro Social Caixanova y hoy no sabemos cómo realmente se llamará -, aportando en préstamo la enorme suma de 20.000 reales para que la entidad pudiera desenvolverse sin agobios en sus primeros años.

Otro edifico emblemático, en la Puerta del Sol, conocido como El Moderno, que durante mucho años alojó un espléndido hotel, también fue construido por iniciativa de este gran personaje.
 
La exportación de vacuno a Inglaterra empezó a declinar a partir de 1887 debido al aumento del precio del ganado gallego y la competencia de otros países, en especial Estados Unidos. Hasta que terminó por desaparecer a finales de ese siglo XIX.

También partían para los puertos ingleses los caballos de nuestros montes, destinados a trabajar esclavizados en las minas de carbón de Gales. Estos animales, llamados "garranos" tienen hoy su prinicpal defensor en Felipe Bárcena y Varela de Limia, que es descendiente directo y quinto Conde de Torrecedeira.

Una labor ejemplar la de Felipe Bárcena.

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FELIPE BÁRCENA, ZOOLOGO



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